Los priones: su lado más amable

Los priones, conocidos universalmente como los causantes de la enfermedad que afecta a ovejas o a las vacas (“vacas locas” tienen un lado bueno y productivo. A pesar de la mala fama que llevan arrastrando, un estudio publicado por Journal of Neurosciencie, hace referencia a las cualidades positivas de estas proteínas. Todos la tenemos en nuestro organismo, y aunque pueda asustar de buenas a primeras, esta proteína es una de las encargadas de proteger la mielina (una capa protectora de las neuronas) Los priones, alojados en nuestro sistema nervioso, forman parte de la plasticidad de nuestro cerebro.

Si te estás preguntando cómo una proteína que, a priori, resulta tan nociva para los animales, tenga en realidad consecuencias positivas. La clave para entender todo esto es la dualidad de la proteína. Posee dos configuraciones, una buena y una mala. La positiva es la que describe este estudio científico. La mala es la causante de tantos problemas tanto en la ganadería como en el ser humano.

Las proteínas conforman grandes cadenas de eslabones irregulares: los aminoácidos. Pero en el organismo no se dan como hileras propiamente dichas, sino que se suelen plegar de tal forma que parecen ovillos. Vamos, como si dejáramos caer una cadena al suelo. El resultado se asemejaría bastante a la hilera de proteínas. Además, esta estructura no es pura casualidad. Los aminoácidos se caracterizan por su tendencia a acercarse unos a otros, o por el contrario, a repelerse (todo dependerá de las cargas, sean débiles o puentes de hidrógeno) De ahí el extraño plegamiento, muy estricto. Gracias a esta forma en concreto es más fácil acoger otras moléculas para hacerlas reaccionar. Si no adquieren esa forma concreta, acaban destruyéndose.

Lo fascinante de los priones es esa capacidad de tener dos configuraciones tridimensionales, ambas estables, ambas opuestas. La nociva es capaz de esquivar los sistemas de limpieza del organismo. Es por eso por lo que atacan el cerebro de los animales, y de los seres humanos. De todas maneras, a pesar de este estudio, el mecanismo de actuación aún no está muy claro. Se sabe que los priones provocan una reacción en el cerebro que desencadena un cambio de configuración en todo su entorno, adoptando la nociva en lugar de la buena.

De todas maneras, lo importante es realzar la cara positiva de estos priones. El investigador italiano Enrico Cherubini (International School for Advanced Studies de Trieste, Italia) cogió unas muestras de tejido cerebral procedente de los ratones, para estimular sus neuronas. De esta manera, comprobó que los priones controlan la dirección de la plasticidad, fortalecen la unión entre neuronas (potenciación)

Consultas médicas online ¿avance o retroceso?

Debido a la gran presencia de las nuevas tecnologías y de Internet, cada vez se han ido digitalizando medios de comunicación, negocios, restaurantes… Ahora le ha llegado el turno a la medicina. Las consultas médicas online empiezan a sonar entre los pacientes. Según un estudio realizado en Estados Unidos, este tipo de consultas virtuales tienen muchas posibilidades de acabar siendo igual de útiles y efectivas que las visitas al médico por dolencias simples y sin complicaciones (infecciones del tracto urinario, por ejemplo) Además, también resultarán más baratas.

Los pacientes que se decantan por esta nueva técnica médica, tienen que rellenar un formulario online con sus datos y los síntomas que sufre (en detalle) Posteriormente, una enfermera o un médico contestará la consulta en cuestión, y propondrá una serie de tratamientos o consejos que solucionen el problema en cuestión.

El estudio, llevado a cabo por la revista JAMA Internal Medicine, revela que la principal diferencia entre acudir al médico cara a cara y conectarse a Internet para recibir consulta, es que, a través de esta última modalidad, los pacientes reciben una mayor prescripción de antibióticos. Este dato podría llegar a ser preocupante, según cada caso.

Según Ateev Mehrotra (miembro de la Corporación RAND, y la Escuela de Medicina de la Universidad de Pittsburgh) y su equipo, autores del estudio, aseguran que “las consultas electrónicas cuentan con varias posibles ventajas, incluyendo la comodidad y eficacia (ahorra viajes y tiempo) y unos costes menores”

El estudio ha precisado de todas las consultas electrónicas que se habían producido, además de las consultas realizadas físicamente, en cuatro consultas de atención primaria en Pittsburgh (Pensilvania) Ambas modalidades de consulta tenían en común infecciones sinusales e infecciones del tracto urinario, y la investigación se desarrolló entre el período de enero de 2010 y mayo del 2011. Aproximadamente un 90% de las citas por ambos motivos médicos se trataron en persona (estamos hablando de más de 8.000 casos)

Otro de los resultados del estudio revela que “las consultas electrónicas pueden ser proporcionadas por el médico de cabecera del paciente en lugar de por un médico del servicio de urgencias” Para analizar el índice de error en el diagnóstico y su tratamiento, esta investigación ha recogido datos muy esclarecedores. El 7% de los pacientes estudiados en cada caso, tuvo que volver al centro de salud, aquejados por la misma dolencia, durante las tres semanas posteriores de la primera consulta. Esto revela que las cifras de diagnóstico equivocado en consultas físicas no fueron superiores que las producidas durante una consulta online.

Volviendo a incidir en el aumento considerable de antibióticos que pueden obtener los pacientes online, los datos concretos revelan que el 99% de los pacientes que acudieron a una consulta electrónica, recibieron algún tipo de antibiótico como receta. En cambio, tan solo el 49% de las personas que se personificaron en el centro de salud, recibieron recetas con antibióticos.

Estos resultados pueden explicarse por el sentimiento conservador de los médicos ante la incapacidad de poder analizar directamente a sus pacientes. Pero estos datos pueden ser preocupantes, porque es conocido que la prescripción excesiva de antibióticos va unida a una resistencia a los medicamentos corrientes.

 

¿Gripe o resfriado?

Con la llegada de las bajas temperaturas, los casos de gripe y resfriado aumentan considerablemente pero, ¿son lo mismo? ¿Afectan por igual?

La gripe, o gripa, es una enfermedad infecciosa que puede llegar a ser mortal en los casos más graves. Proviene de las aves y mamíferos, y el virus causante pertenece a la familia Orthomyxoviridae. Los síntomas principales afectan a las vías respiratorias: dolor de garganta, debilidad, dolores musculares y estomacales, articulares y de cabeza, tos seca y sin mucosidad. Si el virus se complica en una pulmonía o neumonía, puede ser mortal, sobre todo en niños y ancianos. Sus síntomas se confunden con el resfriado común. La transmisión de la enfermedad se produce a través de estornudos, tos o al hablar. Los virus de la gripe resisten mucho más en ambientes secos o fríos, y pueden conservar su capacidad infectiva durante una semana.

El tratamiento es sintomático únicamente, y en casos graves se acude al hospital.

En cambio, el resfriado común es una enfermedad infecciosa viral leve del sistema respiratorio. Afecta a todas las edades y es altamente contagiosa. Los virus implicados son el rinovirus y el coronavirus, entre otros. Y los síntomas, parecidos a la gripe, son estornudos, secreción nasal, dolor de cabeza, congestión nasal, ojos llorosos, flema en la garganta, tos, cansancio y malestar en general. Dura entre tres y diez días, y no tiene cura. Por ello todos los medicamentos se centran en abatir sus síntomas. Las diferencias con la gripe es que el resfriado no aporta fiebre o temblores y dolores musculares.

La utilización de medicamentos de venta libre, prescripción o remedios caseros son los métodos principales para acabar con los síntomas de la enfermedad.

Con la disminución de la temperatura, aumentan los casos de gripe y resfriados en nuestro país. Concretamente, el foco de gripe más preocupante ahora mismo es el que azota a Estados Unidos, que ha dejado, hasta ahora, veinte muertes de niños en ámbito nacional (dos en Nueva York) Según las autoridades, es un virus mutado de la gripe, similar a la epidemia que invadió EEUU en 2003, y dejó más de 40.000 muertos. Tan solo en Nueva York ya hay más de 19.000 afectados, superando con creces las cifras registradas en el pasado 2009. La edad mínima para vacunarse son los mayores de edad. Pero al ver el gran impacto mortal que esta enfermedad está teniendo en los niños, se ha reducido la edad para que las farmacéuticas puedan vacunar también a los más pequeños. El problema está en que la vacuna es un 62% menos efectiva en sujetos contagiados.

Según el Doctor William Bateman, la mejor forma de distinguir entre un resfriado y una gripe son los efectos inmediatos. La gripe empieza a la hora de haberse contraído el virus. Pasas de estar bien a sentirte muy mal, con escalofríos, fiebre, dolores óseos y dolores de cabeza intensos. En cambio, el resfriado se va incubando poco a poco. Una buena medida de prevención en ciudades pobladas, según Bateman, es lavarse continuamente las manos.

¿Hay droga en tu bebida?

Cada vez más son los casos de introducción de drogas en copas ajenas, discotecas, pubs, bares… Lo que aconsejan normalmente es no separarte de la copa ni para bailar, porque nunca se sabe. Pero ahora, gracias a la compañía DrinkSavvy, podrás saber si tu copa tiene un condimento “extra”. ¿Cómo? Han desarrollado una tecnología avanzadísima que se incorpora al material con el que fabrican las copas y los vasos. ¿Cómo funciona? Muy sencillo, el vaso experimenta un cambio de color muy visible cuando detecta alguna droga en su contenido. Lógicamente, aún está en fase de pruebas y el producto tiene que perfeccionarse para darle un acabado óptimo con una certeza del cien por cien. Otro de los objetivos de la empresa es incorporar esta “tecnología” a todo tipo de recipientes y contenedores de bebidas (latas, botellas de cristal, etc..) con la intención de erradicar un fenómeno cada vez más habitual en Estados Unidos.

Según estadísticas llevadas a cabo solo en Estados Unidos, una de cuatro violaciones, aproximadamente, se realizan gracias al uso de las drogas. Tanto el GHB como el Rohypnol son usados para facilitar los “ataques sexuales asistidos por drogas” a lo largo de una cita. Suelen ser sustancias incoloras, inoloras e insípidas, por lo que la víctima no reconoce que está siendo drogada, y se pueden agregar a bebidas con total normalidad. La víctima, sin darse cuenta, las ingiere y corre el riesgo de sufrir dichos ataques, violaciones, etc…

El problema más común es la mezcla de este tipo de drogas con alcohol. Los efectos son completamente inestables y pueden llegar a incapacitar a la víctima, e impedirle que se defienda.

El GHB es una droga psicotrópica sedante muy utilizada como medicamento para controlar los síntomas de la narcolepsia, el insomnio o la excesiva somnolencia. También tiene un uso terapéutico como suplemento alimenticio neuroprotector. Mezclado con alcohol y utilizado indebidamente, provoca pérdida de conciencia, y es en esos casos en los que se aprovechan de las víctimas.

El Rohypnol, o flunitrazepam, es un fármaco hipnótico, de la familia del diazepam. En Estados Unidos se negó su uso médico por el aumento de violaciones en los noventa causadas, en su gran mayoría, por este compuesto. También pertenece a la categoría de los psicotrópicos, y en Europa se distribuye y vende bajo receta médica en las farmacias. Está indicada para paliar el insomnio y acabar con la ansiedad, además de inducir y mantener la anestesia por vía parentenal. En España y Chile se pueden encontrar bajo receta médica, en Australia la recepta es muy restrictiva, y en el Reino Unido se dejó de comercializar con ella en 1986.

Sin mencionar que el alcohol es una droga depresora del sistema nervioso central, te desinhibe y, junto con alguna de estas sustancias, puede causar efectos terribles en el organismo humano.

Acceso universal a la sanidad, ¿utopía o alternativa?

Un total de cien millones de personas se sumergen en la situación de pobreza al hacer frente a los pagos y facturas en salud. La situación es tan alarmante que la propia ONU ha declarado que quiere instar a la universalización de la cobertura sanitaria en todo el mundo.

Según la OMS (Organización Mundial de la Salud) cien millones de personas pasan a una situación de pobreza por todos los gastos que tienen que asumir en asistencia sanitaria. Son muchos los países los que rechazan la sanidad como derecho del ciudadano, albergando tasas altísimas para cualquier tipo de asistencia médica. Comprar medicamentos o acudir a un médico suponen un gasto elevadísimo para aquellas personas que no tienen los ingresos suficientes. Un sistema sanitario accesible e igualitario para todo el mundo sigue siendo uno de los grandes retos en muchos países.

La Asamblea General de Naciones Unidas, el pasado miércoles, dio el visto bueno a una resolución en la que se anima a los países a avanzar hacia una cobertura sanitaria universal. El sistema de financiación se sustentaría a través de impuestos, y los pagos que requieran efectuarse han de ser reducidos y no deben suponer un obstáculo para acceder a la atención sanitaria.

Barack Obama ha sido uno de los pocos que ha introducido reformas sanitarias para ofrecer cobertura médica y un seguro de salud a treinta millones de personas que, actualmente, carecen de esos servicios. El espíritu innovador por parte del Presidente de EEUU fue utilizado como ejemplo a seguir por parte de la ONU, quien presiona a los Gobiernos para que garanticen una asistencia equitativa y económicamente accesible para todos.

La situación actual es completamente diferente. Los países con problemas financieros, en lugar de plantearse siquiera esta posibilidad, van alejándose de la propuesta de la ONU. España, sin ir más lejos, ha negado a los inmigrantes en situación irregular el acceso a una red sanitaria normalizada. Solo tienen acceso a urgencias, asistencia al embarazo y parto. También ha excluido a aquellos ciudadanos que cuenten con un ingreso anual superior a 100.000 euros (un grupo minoritario). Los recortes en sanidad, el nuevo impuesto para obtener medicamentos financiados y la privatización de algunos hospitales son algunas medidas que el gobierno ha tomado, lejos de obtener una sanidad universal. La sanidad portuguesa vive una situación similar, con un crecimiento imparable del copago.

La resolución de la ONU, además de ser una llamada de atención, anima a aquellos estados que están construyendo sistemas sanitarios accesibles e igualitarios, como el caso de la India, Sierra Leona o El Salvador.

Debido a los recortes que se están llevando a cabo en el sector sanitario, la OMS permanece optimista. “En un momento en el que el dinero escasea, mi consejo para los países es el siguiente: antes de buscar de dónde recortar el gasto de la asistencia sanitaria, hay que buscar opciones que mejoren la eficiencia.” comenta la directora general de la organización, Margaret Chan.

 

 

Cáncer y algas

Biólogos de la Universidad de California han descubierto un potente complejo anticancerígeno a partir de un alga llamada Chlamydomonas reinhardtii. El hallazgo ha sido toda una revelación, pues este componente se encuentra en medicamentos muy caros, comercializados actualmente. Este descubrimiento, según el equipo de biólogos, supondría una reducción de costes en cuanto a la producción en grandes cantidades de proteínas de diseño (para tratar el cáncer y otras enfermedades), lo que daría lugar a una reducción también del precio del medicamento, puesto que cambiarían el proceso habitual de producción en el que se utilizan células de mamíferos.

Este descubrimiento, publicado en detalle en la revista The Proceedings of the National Academy of Sciences, plantea fabricar el mismo fármaco a través de algas, lo que reducirá drásticamente su precio, según Stephen Mayfield,  profesor de biología de la UC y director del San Diego Center for Algae Biotechnology.

El avance de toda la investigación (iniciada hace siete años) es la obtención de resultados terapéuticos por parte del alga en cuestión, dando lugar a proteínas en formas tridimensionales, lo que supondría un método novedoso para tratar el cáncer y otras enfermedades.

La Chlamydomonas reinhardtii es un alga verde, usada habitualmente en biología como modelo genético, y puede producir una gran cantidad de proteínas terapéuticas y de forma más económica,

Hace cinco años, Mayfield y su equipo de investigación, demostraron que a través de las algas se podía producir una proteína de suero amiloide de mamífero. Al año siguiente, obtuvieron una proteína de anticuerpo humano, y en 2010 demostraron la validez de las algas también para la producción de fármacos de factor de crecimiento endotelial vascular (VEGF) utilizados para tratar pacientes que sufren enfisemas pulmonares.

Recientemente, el grupo de Mayfield trabajó con otro equipo de investigadores liderados por Joseph Vinetz, de la Escuela de Medicina de la Universidad de California. Utilizaron algas modificadas para producir una proteína muy compleja, buscando desarrollar un nuevo tipo de vacuna contra la malaria, que pueda ser accesible para miles de millones de personas.

“El desarrollo de la vacuna contra la malaria nos demostró que las algas pueden producir proteínas que son realmente estructuras complejas, que contienen gran cantidad de enlaces disulfuro que todavía se pliegan en las correctas estructuras tridimensionales”, afirmó Mayfield.

Mayfield relató el complejo paso de los anticuerpos a la vacuna contra la malaria. Comentó que la vacuna tenía enlaces disulfuro bastante inusuales. y que al lograr la vacuna contra la malaria, “estábamos convencidos de que podríamos hacer casi cualquier cosa en las algas”

La proteína de fusión obtenida por los científicos en su laboratorio, es idéntica a las que están desarrollando las compañías farmacéuticas (a través de las células mamíferas), con un coste de más de cien mil dólares. Esta misma proteína se podría fabricar por una reducida fracción de ese precio.